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膵臓がんは早期発見・早期治療が大切です。すい臓がんの症状、治療、検査を知っておきましょう!

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すい臓の役割とは

 すい臓は体のどこにあるかも、その働きもあまりよく知られていない臓器ですが、私たちの生命維持に欠かせない非常に大切な役割を果たしています。すい臓がどのような役割を担っているのか知っておきましょう。

目次


すい臓の役割@ 消化液の分泌


 すい臓は炭水化物、タンパク質、脂質を分解できる消化液を十二指腸に分泌しており、食べ物の消化に大きく関わっています。この働きを食べ物の消化・吸収の流れにそって見ていきましょう。

 食べ物は口から入ると、食道、胃、十二指腸、小腸、大腸の順に進んでいきます。まず、口に入った食べ物は歯で噛み砕かれて細かくなり、唾液と混ざり合います。次に食道を通って胃へ送られ、タンパク質消化酵素と強力な胃酸で消化が行われます。胃で3〜6時間消化されると、食べ物は粥状になります。この状態になると、食べ物は十二指腸に送られます。

 ここで気になるのは、強力な胃酸を含む食べ物が十二指腸に流れ込む事です。胃の中は粘膜で覆われており、強力な胃酸から守られるように作られていますが、十二指腸はそうではありません。そのため、十二指腸の粘膜は胃酸による損傷を受けやすく、潰瘍が起こりやすいという特徴があります。


 この強力な胃酸を中和するのが、すい臓から分泌される膵液です。膵液は弱アルカリ性であり、食べ物が十二指腸に入ってくるとすぐに分泌して中和する仕組みになっています。

 この膵液によって十二指腸は守られているわけですが、すい臓に問題が起こり膵液が正しく分泌されなくなると十二指腸潰瘍が起こりやすくなります。膵液は1日におよそ1000〜1500mL分泌されています。

 膵液にはタンパク質分解酵素、炭水化物分解酵素、脂肪分解酵素などが含まれており、食べ物の消化に重要な役割を果たしています。このうち、タンパク質分解酵素はすい臓の中ではまだ消化能力を持たず不活性状態となっており、十二指腸に分泌されてから活性化して消化能力を持つようになります。

 これはすい臓自身がタンパク質でできているためで、すい臓自身が消化されないようになっています。この順番が何らかの原因でうまくいかず、すい臓の中でタンパク質分解酵素が活性化してしまうと、急性膵炎が起こってしまいます。

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すい臓の役割A ホルモンの分泌


 すい臓のもう1つの重要な働きが、血糖値を調節するホルモンを分泌する事です。すい臓はブドウの房状のものが集まってできていますが、これらは消化酵素である膵液を分泌するための組織が集まっているもので、ホルモンの分泌器官はこれら組織の中に点々と存在しています。

 このホルモン分泌器官が点在している光景がまるで海に浮かぶ島に見えることから、発見者の名前を取って「ランゲルハンス島」と呼ばれています。

 このランゲルハンス島はすい臓全体で100万個ほどあり、α細胞、β細胞、δ(デルタ)細胞と呼ばれる3種類の細胞が存在しています。これらの細胞はそれぞれ異なったホルモンを分泌しており、α細胞からはグルカゴン、β細胞からはインスリン、δ細胞からはソマトスタチンと呼ばれるホルモンを分泌しています。この中で最も有名なのがインスリンで、名前を聞いた事がある人は多くいると思います。

 インスリンは血液中のブドウ糖が効率よくエネルギーとして使われるように、ブドウ糖を細胞に取り込ませる働きがあります。そのため、食後に血糖値が上がると分泌され、血糖値が低くなると分泌が低下します。

 このようにして血糖値はほぼ一定に保たれているのですが、糖尿病などによってインスリンの分泌が悪くなると、血糖値は常に高くなるほか、細胞はエネルギーを効率よく使えなくなってしまいます。

 インスリンと正反対の働きをするのがα細胞から分泌されるグルカゴンです。グルカゴンは血糖値が低下すると分泌され、血糖値が上昇すると分泌が低下します。ブドウ糖は全身の細胞にとって重要なエネルギー源ですが、特に脳細胞はブドウ糖しかエネルギーとして使うことができず、血糖値の維持は生命に関わる重要なことです。

 グルカゴンは血糖値が低くなった際に肝臓に蓄えられているグリコーゲンをブドウ糖に分解し、血糖値を上昇させる働きがあります。

 このように重要なホルモン分泌を行っているすい臓ですが、慢性膵炎やすい臓がんなどによってすい臓組織がダメージを受けると、ホルモン分泌が正常に行えなくなり、体に異常をきたすようになります。なかでもインスリンの分泌が低下すると、糖尿病を引き起こしてしまいます。

 食生活に問題がないのに糖尿病を発症したり、軽度の糖尿病が突然悪化した場合などは、すい臓の何らかの異常が考えられます。膵臓癌は初期症状が乏しく発見しにくい癌の1つですので、このような血糖値の異常が見られた場合は膵臓癌を疑って検査を受けるようにしましょう。

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